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  • 홍성호 기자

금리 인하, 당분간 기대 말아야



소비 경제가 강해 물가 서서히 떨어지며

경기를 강하게 만들어야 할 이유 없어


연방준비제도이사회(FRB)는 수요일 기준금리를 안정적으로 유지하며 금리 인하의 가능성을 열어뒀지만, 인플레이션이 급격히 둔화되고 있음에도 불구하고 3월 금리 인상은 요원할 수 있다는 신호를 보냈다.


이는 올해 상반기에는 금리 인하가 없을 가능성이 높다는 의미이며 경제가 상당히 건전하고 강한 추세에 있음을 말한다. 그래서 이틀간의 회의 후 성명을 통해 "추가 금리 인상"에 대한 기존 언급을 삭제했다.

대신 연준은 안정적인 인플레이션과 완전고용이라는 목표에 대한 리스크가 더 나은 균형으로 움직이고 있다고 믿는다고 밝혔다. 한마디로 경제가 금리를 내려야 할 정도의 하방 리스크는 줄고 있다고 보고 있다.


연준이 금리 인하가 어렵다고 보는 이유

연준이 높은 인플레이션을 잡기 위해 지난 16개월간 공격적인 금리인상을 단행한 후 금리 인상은 이제 종결된 것이 거의 확실시되고 있고, 앞으로 금리 인하가 금리 인상보다 훨씬 더 가능성이 높다는 점을 시사한다.

그러나 연준은 금리 인하를 서두르지 않을 것이며 행동에 나서기 전에 인플레이션이 장기적으로 진정되었는지 분명하게 확인하기를 원한다는 점도 시사했다.


연준은 연방기금 금리 목표 범위 조정을 고려할 때 지표, 경제 전망, 위험 균형을 신중하게 평가한다. 그래서 인플레이션이 2%를 향해 지속 가능하게 움직이고 있다는 더 큰 확신을 얻기 전까지는 목표 범위를 줄이는 것이 적절하지 않을 것으로 예상한다.


제롬 파월 연준 의장은 3월 금리 인하가 배제되지는 않지만 가능성은 낮다는 점을 시장에 분명하게 전달했다.

첫 번째 금리 인하 시기는 인플레이션이 2%로 내려가는 지속 가능한 경로에 있다는 확신을 얻는 것과 관련이 있다고 말했다. 그러면서 연준 관리들이 3월 회의 때까지 그 정도의 신뢰에 도달할 것 같지 않다고 보았다.

연준의 관리들은 지난 6개월 동안 인플레이션이 매우 빠르게 하락한 것에 대해 기뻐하고 있다. 연준이 선호하는 인플레이션 지표인 현재 2.6%가 앞으로 더 높아질 것으로 걱정하지는 않는다.


그러나 그들은 인플레이션이 계속 완화되고 있고 현재 수준에서 더욱 하락하는 것을 보여주는 더 긴 데이터를 직접 확인하고 싶어한다.

경제의 금융 긴축을 되돌리는 과정을 시작하는 것은 매우 중요한 결정이며 그것을 바로잡기 위해서는 신중하고 정확한 실물 경제의 동향을 파악하는 중요하다고 보았다.

연준의 이런 언급을 두고 월가에서는 5월에는 금리를 하락할 것이란 성급한 예상을 하기도 한다.

그러나 이는 인플레이션이 하락하는 속도가 매우 느리고 그 이유가 주택 가격의 상승에 기인한다는 점을 간과한 것이다.

다시 주택 시장은 봄 시즌이 되면 다시 들썩거린다. 가격이 지금보다 더 오를 가능성이 있고 물가는 여전히 2%에 도달하지 않을 가능성이 높다.

그리고 금리 인하를 예상하는 대다수의 애널리스트들은 경기 침체가 닥칠 것이란 가정을 염두에 두고 있다. 연준은 강력한 4분기 이후 경제 전망을 광범위하게 상향 조정하면서 경제활동이 견조한 속도로 확장되고 있다고 언급했는데 이는 경제가 확장 국면에 있다고 해석하고 있다는 증거다.


그래서 지금 기준금리는 얼마?

수요일 결정으로 연준의 정책금리인 연방기금 단기금리는 급격한 인플레이션 급등을 잡기 위한 공격적인 금리 인상에 따라 23년래 최고치인 5.25%~5.5%로 유지되었다.

소비자 물가 상승률이 급격히 둔화됨에 따라 7월 이후 연방기금 금리를 그대로 유지했다.

연준은 수요일 4회 연속 금리를 동결함으로써 2022년 초 인플레이션과의 싸움을 시작한 이후 신용카드, 변동금리 모기지 그리고 기타 소매 대출에 대한 더 높은 차입 비용에 직면한 소비자들에게 또 다른 유예를 제공했다.


금리 인하가 다가오고 있나?

금리 하락이 임박했다는 데는 의심의 여지가 없다. 지난해 12월 연준은 올해 3차례 금리 인하를 예상보다 자주 예고했고, 이는 인플레이션 하락과 금리 인하 전망에 힘입어 이미 신기록을 향해 뛰고 있던 S&P 500 주가지수에 더욱 힘을 실어줬다.


현재 선물시장에서는 최대 6차례의 금리인하를 예상하고 있다. 그러나 연준이 정확히 언제 역사적인 차입 비용 상승세를 되돌리기 시작할 것인지, 그리고 얼마나 신속하게 그렇게 할 것인지는 분명하지 않다.

정책 입안자들은 인플레이션 급락과 견조한 경제 성장이라는 이례적인 상황에 어떻게 대응해야 할지 고심하고 있다.


일반적으로 물가 상승 완화는 소비자 수요와 경제 성장이 크게 둔화될 때 촉발된다. 팬데믹 관련 생산과 노동력 부족이 인플레이션 급등을 촉발했고 이를 해결하면서 물가 상승이 안정되기 시작했다고 경제학자들은 말한다.


현재 인플레이션은 어느 수준?

연준이 선호하는 인플레이션 지표인 개인소비지출지수(PCE)는 12월에 연간 2.6% 상승했다.

이는 2022년 여름의 최고치인 7%에서 하락한 수치이며 변동성이 큰 식품과 에너지 품목을 제외한 핵심 지표는 2.9%로 2021년 3월 이후 최저치를 기록했으나 여전히 당국의 목표치인 2%를 웃돌고 있다.


그리고 임금 인상의 주요 지표에 따르면 인플레이션에 영향을 미치는 연간 임금 상승률은 2023년 마지막 3개월 동안 전 분기의 4.5%에서 4.3%로 하락했다.

노동부의 소비자 물가 지수에 따르면 12월 전체 물가는 1년 전보다 3.4% 상승했다. 월간 기준으로, 비용은 이전 두 달 동안 거의 평평했던 후 11월부터 12월까지 0.3% 증가했다.


인플레이션은 2022년 6월에 도달한 40년 최고치인 9.1%에서 완화되고 있지만 하락 경로는 울퉁불퉁하다.

소비자 물가가 점진적으로 하락하면 연준은 금리를 더 오랫동안 더 높게 유지할 수 있다. 연준은 연간 인플레이션 목표치를 2%로 설정했다.


현재 미국 경제의 상황은?

한편 경제는 4분기에 3.3%의 견조한 성장률을 기록했고 2023년 전체로는 2.5%의 견조한 성장률을 기록했다.

사람들은 여전히 높은 물가와 차입 비용을 대수롭지 않게 여기며 지갑을 열었는데, 이는 주로 임금 인상의 결과였다. 고용 증가세가 점차 둔화되고 있지만, 경제는 12월에 216,000개의 일자리를 추가했다.


많은 예측가들은 가계가 고금리, 기록적인 신용카드 부채, 팬데믹 관련 저축 감소의 부담을 느끼면서 올해 성장률이 2% 미만으로 둔화될 것으로 보고 있다.

이는 여전히 준수한 수치이지만, 일부 전문가들은 여전히 완만한 경기침체를 예측하고 있다. 몇 달 전만 해도 경제와 고용시장이 지속적으로 강세를 보이면 연준이 금리를 인상하거나 물가 상승세가 완화되고 있더라도 인플레이션을 더 높게 만들 위험이 있다고 우려했다.


그러나 연준 관리들은 팬데믹 이후 환경에서 강한 경제와 인플레이션 하락이 공존할 수 있다고 믿는다. 공급망 회복과 노동 공급 회복으로 경제가 회복력을 유지하면서도 물가 상승세가 완화되도록 했다.

이는 연준의 금리 정책이 거센 반발에도 불구하고 매우 성공적으로 경제를 이끌어 왔음을 의미한다.

경제가 우호적이라는 것은 연준이 금리 인하를 저울질할 때 인내심을 가질 여유가 있다는 것을 의미한다.

경제 활동과 노동 시장이 양호하고 인플레이션이 점진적으로 2%로 내려가고 있는 상황에서 과거처럼 빠르게 움직이거나 인하할 이유가 없다고 보고 있다.


인플레이션이 다시 올라갈 수 있을까?

인플레이션에 대한 승리를 선언하기에는 아직 이르다고 지적하는 월가의 분석가들이 있다. 임금 상승률은 이민 증가로 가용 인력 풀이 확대됨에 따라 완화되었다.

그러나 노동 공급 증가세가 정점을 찍었다는 징후가 나타나고 있고, 이는 임금 상승 압력이 재개될 수 있음을 의미한다.


임금 지표는 임금 인상률이 완화된 것으로 나타났지만, 12월에는 시간당 임금 상승률의 또 다른 지표가 나타났다. 한편 팬데믹 초기에 인플레이션을 촉발했던 공급망 문제가 홍해에서의 군사적 충돌로 인해 다시 불타오를 위험이 있다.

그러나 너무 느리게 움직이는 것도 위험할 수 있다. 인플레이션 하락은 인플레이션을 조정한 후 금리가 연준이 원하는 것보다 더 제약적이라는 것을 의미한다. 이는 물가 상승을 통제하는 데 필요한 것보다 더 많은 경제를 방해할 수 있다.


그리고 고용 축소와 임금 상승률 저하가 노동시장이 흔들리고 있다는 징후라고 여기는 분석가들이 다수 있다. 이들의 우려하는 입장 뒤에는 금리 인하를 유도하기 위한 다소 과장된 공포 마케팅의 일부라고 볼 수 있다.

주식 시장은 낮은 금리에서 더 많은 주식 거래가 일어나고 더 높은 수익을 얻기 때문이다.

최근 정부, 의료, 식당, 호텔 등 소수의 산업에서만 일자리가 늘었다.

이런 섹터 중 일부는 경제와 금리의 기복에 민감하지 않다. 또한 이런 일자리들은 대개 휘발성이다. 금리 인하를 너무 오래 기다리면 경제 활동과 고용이 약화될 수 있다는 점은 모두 수긍한다.


신용 카드의 이자율과 주식은?

은행들이 금리를 낮추는 것을 꺼릴 것이기 때문에 앞으로 몇 달 동안 신용 카드 금리가 크게 떨어질 것 같지 않다. 신용 카드 빚은 기록적인 1조 8,000억 달러에 달하며 연체율은 계속 증가하고 있다.

경제가 급격히 둔화되면 연체는 은행이 손실로 간주하는 상각으로 바뀔 수 있다. 하지만 신용이 좋다면 운이 좋을 수도 있다.

신용 카드 시장은 여전히 경쟁이 치열하며 카드 발급 기관은 신용 점수가 높은 신청자에게 매력적인 이자율을 제공한다.


주가는 금리 결정이 있던 수요일에 오르락내리락했다. 그러나 장기적으로 볼 때 연준이 금리 인상을 끝낼 것이라는 전망은 주식 시장과 401(k)에 호재로 작용했다.

1974년부터 시작된 지난 10번의 금리 인상 주기 동안 S&P 500 지수는 연준의 최종 금리 인상 이후 12개월 동안 평균 14.3% 상승했다. 투자자들은 중앙은행이 금리 인상으로 투자자들의 머리를 때리는 것을 멈출 때 정말 좋아한다. 이것이 주식시장이 최근 몇 주 동안 기록적인 상승을 기록한 이유를 설명할 수 있다.


올해 경기 침체 가능성은 얼마나 될까?

올해 경제가 2% 성장할 것으로 예상하고 있다. 이런 성장세는 연준이 경기침체를 유발하지 않고 인플레이션을 억제할 수 있을 만큼 경제를 억제함으로써 모두가 갈망하는 연착륙을 달성했음을 의미할 수 있다.

이 같은 결과는 오는 11월 대통령 선거가 경제 문제 이슈는 없을 것으로 볼 수 있다. 연휴 기간 동안 소매판매가 예상보다 강세를 보이며 이번 분기로 접어들면서 경제가 더 탄력을 받자 몇몇 전문가들이 전망을 상향 조정했다.

시장의 이코노미스트들 중 경기 침체를 예상하는 이들은 1/3 수준이며 경제 지표가 좋게 나오면서 침체를 예상하는 이들은 갈수록 줄어들고 있다.


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