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  • 홍성호 기자

등록금 9만 달러 시대에 진입

엘리트 사립대학보다 공립 대학이 더 비싸

실제로 부담하는 비용은 점점 낮아지는 추세


아이비리그 대학의 등록금은 이번 가을 학기에 9만 달러를 넘어선다. 미국 전역에서 200만 명 이상의 고등학교 졸업 학생들이 이번 가을에 진학할 대학에 대한 결정을 마무리함에 따라 많은 학생들이 입이 떡 벌어지는 비용에 직면했다.

많은 사립 대학의 일부는 아이비리그에 준하는 엘리트 대학으로 간주되고 다른 일부는 중견 대학으로 간주된다.

등록금, 식비, 숙박 그리고 기타 비용에 대한 연간 비용을 설정하면서 올해 처음으로 90,000달러 임계치를 초과했다.


즉, 세 자녀를 둔 부유한 가정은 막내 자녀가 4년제 학위를 마칠 때까지 100만 달러 이상을 지출할 것으로 예상할 수 있다.


아이비리그와 명성있는 사립대학

그러나 액면 가격은 이야기의 일부만 알려준다. 기부금이 많은 부유한 대학은 최근 몇 년 동안 부유하지 않은 학생들이 대학을 저렴하게 이용할 수 있도록 더욱 집중하고 있다.

저소득 가정은 광고된 요금의 10%만 지불하면 되기도 하고 일부 대학의 경우 선별된 사립 대학에 다니는 것이 주립 대학에 진학하는 것보다 저렴할 수 있다.


90,000달러는 분명히 많은 돈이며, 확실히 사람들의 관심을 끈다고 보스턴 근교 웨슬리 대학의 교육경제학 교수는 말한다.

하지만 대부분의 사람들에게는 그 정도가 아니며 매우 관대한 재정 지원 장학금 시스템이 존재하면 그 비용이 크게 낮아진다.


웨슬리(Wellesley) 대학은 부유한 학생들의 비용이 올 가을 처음으로 90,000달러를 초과할 것으로 예상되는 대학 중 하나다.

예상 가격표는 92,000달러다. 그러나 이 대학은 학생의 거의 60%가 재정 지원을 받게 되며 평균 지원 금액은 62,000달러 이상이므로 비용을 2/3로 줄일 수 있다고 지적한다.

그러나 올해 많은 예비 학생들은 연방 지원을 더 쉽게 신청할 수 있도록 하는 새로운 교육부 온라인 양식의 출시와 관련된 주요 문제로 인해 대학에서 얼마나 많은 지원을 제공할 지 알아내는 데 상당한 지연과 불안에 직면해 있다.


많은 대학에서 학생들에게 제공하는 자체 지원 제안을 결정하기 위해 양식의 정보에 의존해야 한다.

반복되는 지연과 결함 외에도 부모의 신원 증명에 대한 더 엄격한 요구 사항을 포함해 새로운 시스템에 다른 문제가 있다.

이로 인해 자격이 있지만 서류미비 부모 수천 명이 자녀가 미국 시민이고 지원을 받을 자격이 있음에도 불구하고 신청을 단념하고 있다.


새로운 제도 하에서 재정 지원을 신청하는 사람들의 현저한 감소가 지속된다면, 결과적으로 더 낮은 등록으로 이어질 수 있고, 심지어 일부 대학들은 문을 닫아야 할 수도 있다.

연구에 따르면 저소득층 학생들이 엘리트 대학에서 지불하는 금액이 지난 6년 동안 실제로 감소하고 있다.

그러나 스티커 쇼크로 인해 일부 학생들이 웨슬리와 같은 싸지만 장학금 지원이 많은 대학에 지원하는 것을 꺼릴까 봐 우려한다.


사람들은 인지된 비용이 아니라 실제로 지불해야 하는 비용에 따라 교육적 결정을 내려야 한다.

하지만 문제는 스티커 가격이 겉으로 보이는 가장 많은 관심을 보이는 쉽게 알 수 있는 숫자라는 것이다.

웨슬리 대학 외에도 올해 등록금, 주택, 식비, 소모품, 도서 등을 포함한 스티커 가격이 9만 달러가 넘는 대학으로는 하버드대학교(91,000달러), 예일대학교(90,000달러), 터프스(92,000달러), 서던캘리포니아대학교(95,000달러), 캘리포니아의 하비 머드 칼리지(93,000달러), 펜실베이니아 대학교(92,000달러), 로드아일랜드의 브라운 대학교(92,000달러), 뉴햄프셔의 다트머스 칼리지(91,000달러), 보스턴 대학교(90,000달러), 뉴욕 대학교(93,000달러) 등이다.


이미 높은 학비로 유명한 뉴욕대학교(NYU)는 2024~25년도 총 비용이 93,184달러가 될 것으로 추산하고 있고 등록금(62,796달러)과 숙식비(24,652달러)가 가장 비싼 항목으로 나열되어 있다.

총액은 이번 학년도 예상 90,222달러보다 3.3% 증가한 수치다.


매사추세츠 주 케임브리지에 있는 하버드 대학교는 올 가을 학비를 최고 91,000달러로 추산하고 있지만, 평균 학부모 분담금은 13,000달러에 불과하고, 거의 4분의 1은 전액 장학금으로 한 푼도 내지 않는다.

하버드는 모든 대학 중 가장 큰 500억 달러 이상의 기부금을 보유하고 있기 때문에 특히 관대한 학생 지원 프로그램을 감당할 수 있다.


스티커 가격은 일부 대학에는 건강 보험과 여행 경비와 같은 비용이 포함되어 있는 반면 다른 대학에는 포함되지 않기 때문에 일괄적으로 비교할 수는 없다.

그리고 컬럼비아 대학과 시카고 대학을 포함해 지난해 9만 달러에 가까운 스티커 가격을 올렸던 일부 대학들은 올해 예상 비용을 아직 공개하지 않고 있다.


가장 최근의 분석에서 칼리지 보드(College Board)는 작년 사립 비영리 대학의 평균 광고 비용이 60,000달러인 것으로 추정한 반면, 공립 대학의 주 거주 학생의 경우 약 29,000달러, 타주 학생의 경우 47,000달러였다.

4년제 공립 대학 학생들의 평균 가정이 감당할 수 없는 액수는 연간 약 1만 달러 수준이다. 가족들은 어쩔 수 없이 그 돈을 빌리거나 다른 곳에서 돈을 마련해야 하며, 이는 대학 등록금의 몫에 더해진다.


실제로 부담하는 비용은 훨씬 적어

브루킹스 연구소(Brookings Institution)의 보고서에 따르면 가계 소득이 125,000달러인 상대적으로 부유한 가정의 학생은 기부금이 많은 사립 대학에 진학하기 위해 32,800달러를 지불할 것으로 예상된다.

이 수치는 해당 학교의 평균 등록금인 73,100달러의 절반에도 못 미치는 금액이다. 중산층에 속하는 보통 학생은 훨씬 적은 비용을 지불한다.


가계 소득이 75,000달러인 우수한 사립 대학에 다니는 학생은 평균 17,700달러를 지불한다. 연간 40,000달러를 버는 가구의 학생은 기부금이 많은 사립 대학에 연간 10,700달러를 지불할 것으로 예상할 수 있다.

아이러니하게도 공립 대학의 저소득층 학생들은 연간 평균 14,400달러를 더 지불한다. 이들은 5년 전보다 적은 돈을 지불하고 있지만 여전히 너무 많다.


칼리지보드(College Board) 데이터에 따르면 대학 순 가격은 비록 느리기는 하지만 2000년대 중반부터 2016년경까지 상승했다. 이제는 하락하고 있는데 학자들은 몇 가지 이유를 인용한다.

우선, 인플레이션을 감안한 대학 등록 가격이 하락하고 있다. 평균 사립 대학은 2022~23년 등록금과 기타 비용, 기숙사비로 53,430달러를 청구하며, 이는 2020~21년 57,350달러에서 감소했다.


또 다른 요인은 대학의 경제성에 대한 항의가 높아지면서 대학들이 장학금의 수혜 범위를 확장했다. 대규모 기부금을 보유한 대부분 엄선된 대학들이 학생들의 재정적 필요를 완전히 충족하겠다고 약속했다.

학자금 대출 부채에 대한 우려가 커지는 가운데 일부 학교에서는 이제 대출 없이도 이런 요구를 충족하고 있다.

2019년에 라이스 대학교는 보조금 지원을 통해 최대 75,000달러 소득 가구의 비용 전액을 보장하겠다고 약속하고 지원 정책을 완화하고 간소화했다. 윌리엄스 칼리지는 2022년에 재정 지원 제공에서 대출과 근로 장학금을 모두 없애는 선례를 세웠다.


근로장학금은 재정 지원의 오랜 전통이었으나 학생의 노동이 명백히 불공평하다고 결정했다.

정가는 대부분의 학생들에게 표준 가격보다 상당히 낮지만 여전히 많은 학생들이 감당하기 어렵다. 연간 평균 순 가격이 약 33,000달러인 경우에도 학생은 4년 동안 132,000달러의 빚을 지게 될 수 있다.

그렇게 충격적인 등록금 금액이 무엇이든 반드시 실제로 지불해야 하는 금액은 아니라는 점을 사람들이 이해하는 것이 매우 중요하다. 하지만 그렇다고 해서 그것이 실제로 저렴한 것은 아니다.


대학들은 한때 아이비 커튼 뒤에 비잔틴 가격 구조를 숨겼다.

2011년에 오바마 행정부는 연방 지원을 받는 모든 대학에 순 가격 계산기를 게시하도록 요구했다. 계산기는 가정이 실제로 지불할 금액을 측정하는 데 도움이 된다.

그러나 가정들은 계산기가 번거롭고 혼란스럽다는 것을 알았다. 그것은 확실히 번거로운 일이며, 주변을 둘러보고 비용이 얼마나 드는지 알아낼 수 있다는 일종의 기본 지식이 필요했다.


정보는 외부에 있지만 일상적인 사람들이 해석하기가 항상 쉬운 것은 아니다. 몇몇 대학은 순 가격을 가정이 파악할 수 있도록 비교적 간단한 계산 방식을 제시한다.

이는 액면가를 실제로 부담해야 하는 액수로 환산해 대학에 진학하고 입학을 결정하는데 기여하고 있다.


대학 교육은 과연 좋은 투자일까?

학생들이 적당히 돈을 빌려서 학업을 마치는 한 좋은 선택이다. 졸업하고 터무니없는 금액의 빚을 지지 않는다면 합리적인 시간 내에 그 빚을 갚을 수 있어야 한다.

하지만 자퇴하면 빚은 남지만 빚을 갚는 데 도움이 되는 일자리를 구하기는 쉽지 않다. 이는 일반적인 4년제 사립 대학의 평균 등록 가격인 41,540달러보다 훨씬 높지만 이 수치는 미국 도시의 생활비 증가와 교육 비용을 모두 반영한다.


유에스뉴스엔드월드리포트(US News & World Report)에 따르면 사립 대학의 등록금과 비용은 인플레이션을 감안해 지난 20년 동안 약 40% 증가했다.

인플레이션을 감안하지 않을 경우 이는 약 132%의 엄청난 상승폭이다. 공립대학의 타주 등록금과 주내 등록금은 같은 기간 인플레이션을 감안해 약 38%와 56% 인상되었다.


교육부 데이터에 대한 2023년 고등교육정책연구소 분석에 따르면 이런 급등하는 물가는 인종과 민족 그룹에 관계없이 학생들에게 가족이 감당할 수 있는 비용과 대학 비용 간의 차이로 정의되는 '충족되지 않은 필요'를 안고 있는 것으로 나타났다.

대학에서는 실제로 등록금을 지불하는 학생은 가장 부유한 학생을 제외하면 거의 없으며, 이제 더 많은 일류 대학이 합격한 모든 학생의 재정적 필요를 충족할 수 있음을 보여준다.


칼리지보드(College Board)에 따르면, 인플레이션을 감안할 때 4년제 사립 대학의 순 비용은 실제로 지난 10년 동안 하락했다.

그럼에도 불구하고 저소득층 가족의 경우 보조금과 장학금을 고려한 대학 등록금의 순 비용이 연간 가구 소득의 148%에 달한다.

Z세대의 46%는 대학을 다니는 것이 비용을 들일 가치가 없다고 생각한다.

대부분의 경우 비용을 부담하는 부모인 X세대와 베이비붐 세대는 대학 진학이 가치가 없다고 답한 비율이 54%와 57%로 훨씬 더 높다.


이런 정서는 지난 10년간 대학 등록율 감소를 가속화할 수 있다. 칼리지 보드(College Board)에 따르면, 지난 가을 사립 4년제 대학의 평균 학생은 수업료, 숙식비로 32,800달러를 지불했다.

인플레이션을 감안하면 사립 대학의 순 가격은 5년 동안 11% 하락했다. 공립 대학의 순 출석 가격은 평균 19,250달러다. 사람들이 생각하는 것보다 비용이 훨씬 저렴할 뿐만 아니라 실제 감당해야 하는 비용도 점점 저렴해지고 있다.


이런 순 가격 수치에는 학교와 정부가 장점이나 필요를 인정하기 위해 분배하는 장학금, 할인 그리고 보조금에서 수천 달러를 공제한다.

대학은 보조금을 너무 많이 제공하기 때문에 광고된 대학 가격은 호텔 문에 게시된 가격과 유사한 가상의 마케팅 도구로 발전했다.

공립 대학의 학부생 중 약 5분의 2가 전액을 지불하고 있고 사립대학 학생 중 약 4분의 1이 전액을 지불하고 있다.


전체적으로 전액 지불하는 학생 대부분은 부유하다. 대학 등록금이 급등한다는 헤드라인을 보면 저소득층 가정에 대학 등록금을 감당할 수 없다는 메시지를 보내는 것 같다.

그런데 전액 지불하는 부자를 제외한 모든 사람의 경우 실제 대학 가격은 0에 가깝다. 일반적인 4년제 대학에서는 강의실에 있는 모든 학생이 다른 요금을 지불할 수 있다.




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