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  • 홍성호 기자

2024년 경제 어떻게 될까?



금리 실제로 인하하면 서민 경제 숨통

상승 이후 하락 나타나는 골디락스 효과 유의해야


새해 경제에 대한 전망은 그 어느때보다 장밋빛으로 도배하면서 모든 부문에서 성장 내지 뜨거울 것으로 내다보고 있다. 이미 주식 시장은 이런 분위기를 미리 자축하듯이 매일 상종가를 기록하고 있다.



주식시장은 연말 산타 랠리를 펼치고 있고, S&P 500 지수는 1년동안 최고치인 4,756.14를 기록했다. 현재 지수는 연초 대비 23.8% 상승했고, 2022년 12월 20일 종가 기준 저점인 3,577.03 대비 32.9% 상승했으며, 2022년 1월 3일 종가 기준 고점인 4,796.56 대비 0.8% 하락했다.


인플레이션은 계속해서 시장과 경제에 대한 핵심 이슈가 되고 있고 점차 인플레이션이 진정된다는 낙관론이 지배하면서 자연스럽게 금리 인하를 기대하고 있다.

지난 한 해 동안 이런 인플레이션을 놓고 논의되던 방향이 크게 전환되고 있는 상황이다. 이런 변화는 연방준비제도이사회(FRB)의 경제 상황 판단에 대한 언어가 회의마다 어떻게 바뀌었는지를 보면 알 수 있다.

제롬 파월 연준 의장은 2022년 12월 연준 공개시장 위원회 회의에서 인플레이션이 장기 목표치인 2%를 훨씬 웃돌고 있고 인플레이션이 지속적인 하락 경로에 있다는 확신을 주기 위해서는 훨씬 더 많은 증거가 필요하다고 언급했다.


당시 인플레이션은 2022년 중반의 고점에서 하락하기 시작했지만, 단기적으로 편안한 수준으로 내려올 것이라는 확신은 그리 높지 않았다. 2023년에는 금리가 추가로 인상될 것이라는 데 모두가 동의했다.

그리고 많은 경제학자들은 인플레이션을 꺾는 데 드는 대가가 경기 침체라고 확신했다. 네 차례 더 금리를 인상한 이후 두차례 연속 금리를 동결하자 이제는 금리를 인하할 차례가 되었다고 입을 모은다. 파월 의장은 2023년 12월 회의에서 인플레이션이 실질적인 진전을 보이고 있다고 인정했다.


실제로 인플레이션율은 크게 낮아졌다. 연준이 선호하는 인플레이션 지표인 근원 개인 소비지출(PCE) 가격지수는 2.4%로 하락했다.

일부 월가의 투자 분석가들은 인플레이션이 더 이상 위기가 아니라고 주장하기까지 한다.

경제는 높은 금리를 흡수하면서도 침체에 빠지지 않으면서 인플레이션을 낮추는 기적을 실현했다.

이것은 역사적으로 물가를 낮추기 위해 금리를 오렸을 때 어김없이 경기 침체가 있었다는 사실을 놓고 보더라도 특이한 현상으로 향후 그 원인에 대한 다양한 분석이 시도될 것으로 보인다.


금리 인하가 경제 정상화

오늘날 시장에서는 누구도 더 이상 추가 금리 인상에 대해 언급하지 않는다. 오히려 2024년 금리 인하에 대한 기대에 대해 이야기하고 있다.

COVID-19 팬데믹으로 인한 혼란은 글로벌 공급망 전반에 걸쳐 병목 현상을 일으켰다. 공급 수요가 부진하면서 인플레이션은 2021년과 2022년에 급등했다.


점점 더 많은 사람들이 일터로 돌아갈 수 있게 되면서 공급망이 완화되고 공급이 점차 수요를 따라잡았다. 이는 경제 성장이 지속되는 와중에도 인플레이션을 완화하는 데 도움이 됐다.

최근에는 초과 수요를 정의했던 거대한 순풍이 크게 사라졌다. 구체적으로 보면, 초과 저축은 거의 고갈되고, 일자리는 실업률과 균형을 이루고 있으며, 기업 투자 주문은 평준화되고 있다.


경제 정상화는 인플레이션에 좋은 소식이지만, 이는 수요가 예전만큼 뜨겁지 않다는 것을 의미하기도 한다. 뜨겁지 않다는 것은 과열이 진정되는 것을 말한다.

또한 정상화는 부채 연체율이 비정상적으로 낮은 수준에서 점차 증가하고 있음을 의미한다. 결국 실업률과 해고율과 같은 고용지표도 비정상적으로 낮은 수준에서 벗어날 수 있음을 의미할 수 있다.


그런데 임금 상승은 지속되면서 실업률도 3.8%에서 더 이상 악화되지 않는 모습을 보여주고 있다.

팬데믹 시대의 경제는 이례적이었다. 초기의 혼란은 전례 없는 것이었다. 시간이 지남에 따라 이례적으로 강력한 긍정적 효과와 함께 인플레이션이 40년 동안 세계에서 볼 수 없었던 수준으로 치솟는 것과 같은 이례적인 문제가 발생했다.


그리고 경제 회복의 속도와 성격은 거의 상상할 수 없을 정도였다. 제롬 파월 연준 의장은 이례적인 상황 때문에 높은 인플레이션과 긴축 사이클에 수반되는 대규모 실직 없이 인플레이션을 낮추는 방식으로 경제가 냉각될 가능성이 있다고 처음부터 느꼈다고 했다.

지금까지도 그렇게 보고 있다고 덧붙였다. 높은 인플레이션과 같은 이례적인 역풍이 사라지면서 새로운 긍정적 요인이 나타날 것으로 예상할 수 있다.


거시경제의 윤곽은 물가와 금리, 고용

연준은 금리를 변동 없이 유지하면서 앞으로 점차적인 금리 인하 신호를 보낸다. 현재는 긴축 통화 기조를 유지하면서 연방기금금리 목표치를 5.25%에서 5.5% 범위로 그대로 유지했다.

연준이 보는 최근 지표는 경제 활동 성장이 3분기의 강력한 속도에서 둔화되었음을 시사한다.

일자리 증가세는 올해 초에 비해 둔화되었으나 여전히 강세를 유지하고 있고 실업률은 낮은 수준을 유지하고 있다.


인플레이션은 지난 1년 동안 완화되었지만 여전히 높은 수준이라고 파악한다.

그러나 연준의 경제 전망은 2024년에 금리를 세 번 인하할 수 있음을 시사했다. 인플레이션은 연준이 물가 안정에 익숙해지기 전에 여전히 더 진정되고 잠시 동안 냉정하게 유지되어야 한다.

따라서 추가 금리 인상이 없을 수도 있고 금리 인하가 임박했을지라도 당분간 금리가 동결된 채 유지될 가능성이 높다.


인플레이션은 진정되고 있다.

노동통계국(BLS) 데이터에 따르면 11월 소비자물가지수(CPI)는 1년 전보다 3.1% 상승했다.

이는 10월의 3.2%보다 낮아진 수치다. 식품과 에너지 가격을 감안한 근원 소비자물가지수는 4.0% 상승해 2021년 9월 이후 최저치를 기록했다.


전월 대비 소비자물가지수는 0.1% 상승에 그쳤고, 에너지 가격은 2.3% 하락했다. 근원 소비자물가지수는 생활필수품 물가가 하락하고 서비스 물가가 상승하면서 0.3% 소폭 상승했다.

월간 수치의 3개월 추세를 연간으로 환산하면 소비자물가지수는 2.2% 상승했고 근원 소비자물가지수는 3.4% 상승했다.


인플레이션에 대한 많은 광범위한 지표가 연준의 목표 금리인 2%를 계속 상회하고 있지만, 이는 2022년 여름의 고점 수준에 비하면 훨씬 낮은 수준이다.

그리고 추세는 물가가 계속 하락할 수 있음을 시사한다. 기대 인플레이션도 개선되고 있다. 뉴욕 연준의 11월 소비자 기대 조사에서 11월 기대 인플레이션 중간값은 3.4%로 0.2%포인트 하락했다.

이는 2021년 4월 이후 가장 낮은 수치다. 향후 3년 또는 5년 전망의 기대 인플레이션 중간값은 각각 3.0%와 2.7%로 변동이 없었다.


휘발유 가격은 계속 하락하고 있다

에너지정보청(EIA)의 새로운 데이터에 따르면 지난주 가스 수요가 일일 847만 배럴에서 886만 배럴로 증가했다.

한편, 국내 총 휘발유 재고는 2억 2,400만 배럴로 소폭 증가했다. 일반적으로 수요가 증가하면 펌프 가격이 상승하지만 유가 하락은 가격을 낮춘다.


유가가 낮게 유지된다면 운전자들은 연휴 기간 동안 수요가 상승할 것으로 예상할 수 있다. 전국 평균 가격 3.10달러는 한 달 전보다 25센트, 1년 전보다 11센트 낮은 수준이다.


모기지 금리도 계속 하락하고 있다.

프레디맥에 따르면 30년 고정 모기지 이자율 평균은 6.95%로 떨어졌다. 프레디맥(Freddie Mac)은 모기지 이자율이 8월 이후 처음으로 7% 아래로 떨어지면서 이번 주 잠재적 주택 구매자들은 반가운 소식을 들었다.

인플레이션이 계속 둔화되고 있고 연준이 내년에 목표금리를 낮출 것이라는 예상을 감안할 때 새해에는 주택 시장이 점진적으로 해빙될 가능성이 높다.


임대료도 내려가고 있다. 레드핀은 11월 전국 평균 임대료는 전년 동기 대비 2.1% 하락한 1,967달러로 2020년 2월 이후 가장 큰 연간 하락폭을 기록했고 10월보다는 0.6% 하락했다.

현재 인플레이션의 주범으로 꼽히는 임대료가 하락한다는 것은 물가 안정은 물론 주택 가격도 점차 안정세에 머물 수 있음을 보여준다.


소비자 지출 위축되지 않아

카드 데이터에 따르면 소비자 지출은 12월에도 감소하지 않고 버티고 있다. 신용카드와 직불카드 데이터에 따르면 12월 9일로 끝나는 주에 총 카드 지출은 전년 동기 대비 1.3% 증가했다.

연말연시 품목에 대한 지출은 지난주에 전년 대비 1.5% 감소했다. 그러나 추수감사절 이후 16일 동안 명절 품목에 대한 지출은 작년 같은 기간에 비해 0.8% 증가했다.


실업수당 청구 건수는 감소

지난 주 신규 실업수당 청구 건수는 202,000건으로 전주의 220,000건보다 감소했다. 이는 2022년 9월 저점인 182,000명에 비해 증가한 것이지만, 경제 성장과 관련된 수준에서 계속 안정된 추세를 보이고 있다. 이와 함께 산업 활동이 활발해지고 있다.

11월 산업생산활동은 10월보다 0.2% 증가했고, 제조업생산은 0.3% 증가했다.

한편, 단기 GDP 성장률 추정치가 냉각되고 있다. 애틀랜타 연준에 따르면 4분기 실질 GDP 성장률이 2.6%로 상승할 것으로 보고 있다.


종합해서 보면…골디락스 조심해야

경제가 침체에 빠지지 않고 인플레이션이 관리 가능한 수준으로 냉각되는 낙관적인 "골디락스" 연착륙 시나리오를 경험하고 있다는 것이 월가의 분석이다.

이는 연준이 인플레이션을 낮추기 위한 지속적인 노력의 일환으로 매우 긴축적인 통화정책을 계속 채택하고 있는 가운데 나온 것이다.


연준이 2022년보다 2023년에 덜 매파적인 어조를 취한 것은 사실이고, 대부분의 경제학자들은 금리 인상 사이클의 마지막 금리 인상이 이미 이뤄졌거나 임박했다는 데 동의한다.

연준은 물가 안정에 익숙해지기 위해서는 시차가 있다는 점을 고려해 인플레이션이 진정되고 동안 잠시 금리를 동결하고 있다.


따라서 연준이 긴축적 통화정책을 유지할 것으로 예상해야 하며, 이는 긴축적인 금융 여건인 금리 인상, 대출 기준 강화, 주식 평가 하락 등이 지속될 것에 대비해야 함을 의미한다. 이 모든 것은 통화정책이 당분간 시장에 비우호적일 것이며, 경제가 자칫 침체에 빠질 위험이 상대적으로 커질 수 있다는 것을 의미한다.


즉 조기에 금리 인하 가능성에 빠져서 지출을 늘리거나 과도하게 반응하기 시작하면 자칫 마지막 단계에서 인플레이션이 다시 오르거나 금융 시장에서의 부실 대출이 증가하거나 파산 등이 나타날 수 있다.

이것이 바로 “골디락스”인데 이른바 금리 인상 이후 안정화 단계에서 나타나는 꼬리 위험(tail risk)의 가능성이다.


또한 주식이 할인 메커니즘이라는 것을 알고 있으며, 이는 연준이 통화정책의 주요 비둘기파적 금리 인하로 선회하기 전에 주가가 최고치를 경신했다가 바닥을 칠 것임을 의미한다.

경기 침체 위험이 높아질 수 있지만 소비자들은 매우 강력한 재정 상태를 유지하고 있다는 점이 중요하다. 실업자들은 일자리를 얻고, 일자리를 가진 사람들은 임금 인상을 경험하고 있다.


마찬가지로, 최근 몇 년 동안 많은 기업들이 부채에 대해 저금리로 묶여 있기 때문에 기업 재정은 건전하다.

부채 상환 비용 증가의 위협이 다가오고 있음에도 불구하고 높은 이윤은 기업이 더 높은 비용을 흡수할 수 있는 여지를 제공한다. 현 시점에서 소비자와 기업의 재정 건전성이 매우 건전하다는 점을 감안할 때 경기 침체가 경제적 재앙으로 바뀔 가능성은 거의 없다.


그리고 항상 그렇듯이 장기 투자자는 장기 수익을 창출하기 위해 주식 시장에 진입할 때 경기 침체와 약세장은 거래의 일부일 뿐이라는 점을 기억해야 한다. 시장은 지난 몇 년 동안 꽤 힘든 시간을 보냈지만, 주식에 대한 장기적인 전망은 여전히 긍정적이다.


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